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¿Es posible aprender nuevas palabras mientras duermes?

Luis Alfredo Farache, Luis Alfredo Farache Benacerraf
¿Es posible aprender nuevas palabras mientras duermes?

Cuando dormimos, nuestro cerebro no se apaga por completo. Desde niños, el sueño cumple vitales funciones para almacenar y procesar recuerdos e información a largo plazo. Pero un nuevo estudio de la Universidad de Berna, en Suiza, apunta a que el sueño podría ser un espacio con potencial educativo.

Los investigadores del proyecto “Decodificando el sueño”  indagaron sobre si es posible que una persona adquiera nuevas relaciones semánticas (=que aumente su vocabulario) entre palabras en un idioma que no conoce y en su lengua materna durante el sueño . El equipo de investigación está integrado por Katharina Henke, Marc Züst y Simon Ruch de la facultad de psicología de la universidad mencionada, y sus resultados fueron publicados en la revista Current Biology . 

Para ello, hicieron un experimento en donde los sujetos de estudio tomaron una siesta en el laboratorio, durante la cual los investigadores midieron sus ondas cerebrales mediante un electroencefalograma (EEG). Luego los hacían escuchar una palabra inventada y su “supuesta” traducción al alemán (la lengua materna de los sujetos).

Luis Alfredo Farache

La grabación que los sujetos escucharon repetía frases como “guga-elefante” y “tofer-llave”. Al despertar, no lograron “traducir” la palabra inventada al alemán, pero sí la asociaron semánticamente a un concepto similar; por ejemplo, asociaron “guga” a algo grande y “tofer” a algo pequeño .

Luis Alfredo Farache Benacerraf

La memoria nunca duerme Nuestro cerebro emite ondas de distinta longitud a lo largo del día y de la noche. Pero durante el sueño, el cerebro trabaja en dos fases: fase activa y fase pasiva . En los estados profundos del sueño, las neuronas se coordinan para alternar su actividad entre ambas fases

En las fases profundas del sueño, nuestro cerebro alterna entre fases activas (en rojo) y pasivas (en verde) cada pocos segundos (imagen: Simon Ruch/Marc Züst, Universidad de Berna.) Los investigadores se dieron cuenta que una palabra que el sujeto nunca hubiera escuchado podía asociarse a un concepto conocido durante el sueño. Se sabía de antemano que el hipocampo es fundamental para almacenar y procesar información a largo plazo; pero en la vigilia, Henke y su equipo notaron que el hipocampo también se activaba cuando los sujetos buscaban las relaciones entre las palabras que escucharon en sueños y su correspondencia con el concepto en su lengua materna

“Fue interesante que las áreas del lenguaje en el cerebro y el hipocampo (la bodega esencial de la memoria del cerebro) se activaran durante la recuperación en la vigilia del vocabulario aprendido en el sueño, porque estas estructuras cerebrales normalmente ayudan a aprender vocabulario durante la vigilia”, según Marc Züst . “Estas estructuras cerebrales parecen mediar la formación de memoria independientemente del estado de conciencia: inconsciente durante el sueño profundo, consciente durante la vigilia.”

El estudio también destaca que el sueño ya no puede comprenderse como un estado mental ajeno al resto de nuestro entorno físico. Sin embargo, Henke es cautelosa en cuanto a los potenciales usos del aprendizaje durante el sueño, aunque sugiere que “este será tema de investigación en los años posteriores .”

A pesar de que aprender durante el sueño parece una idea salida de una película de ciencia ficción (con sus pros y contras), resulta curioso, y hasta cierto punto inevitable, que intentemos volver productivo (en términos capitalistas) incluso los momentos de reposo de nuestro cuerpo

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